Орган гренландских китов нужен для охлаждения мозга

07.03.2013

Непонятный орган, обнаруженный на нёбе гренландских китов, поставил ученых в тупик: его странное строение поначалу ничего не говорило о его предназначении. И даже наоборот – скорее, вводило в заблуждение: с точки зрения анатомии, это аналог мужского полового органа у млекопитающих. Он состоит из пещеристого тела, которое при наполнении кровью увеличивается в объеме, а также в нем очень много нервных окончаний.

Тем не менее, никакого отношения к репродуктивной функции этот орган не имеет. Как считают некоторые исследователи, функций у Большого пещеристого тела (так его окрестили ученые – ведь его длина – более трех с половиной метров) целых две. Во-первых, это охлаждение. Казалось бы, зачем оно полярным китам, которые большую часть жизни проводят в не особо теплых водах Северного Ледовитого океана? 

Полярный, или гренландский, кит в сравнении с белым медведем. Это самое большое животное на Земле!

Природа устроила этих животных таким образом, чтобы их тела теряли как можно меньше тепла. Во-первых, у них очень толстый слой подкожного жира. Во-вторых, площадь поверхности их тел минимальна при максимально возможном объеме – тоже чтобы не расходовать драгоценные гигакалории понапрасну. А разогреваются киты очень здорово, когда гоняют по просторам океана. Вот только избыточное тепло крайне вредно для головного мозга.

Ученые изучили Большое пещеристое тело у свежезабитого кита и поняли: спустя семь часов после гибели животного оно оставалось теплее окружающей среды аж на 12 градусов! По их мнению, когда китам жарко, они просто открывают пасть, а Большое пещеристое тело увеличивается в объеме. Кровь животного охлаждается водой, и мозг функционирует при оптимальной температуре.

Исследователь Алекс Верт на фоне рассеченного нёба свежезабитого полярного кита

Вторая функция непонятного органа – поиск пищи, считают исследователи. При охоте гренландские киты широко открывают пасть и заглатывают целую кучу воды, которая потом выходит через китовый ус – пластинки, свисающие с нижней челюсти и закрывающие ротовую полость. Все, что не проходит через китовый ус, и служит пищей киту – будь то креветки, планктон, водоросли или рыба.

Но каждая такая фильтрация стоит киту полмиллиона килокалорий. Стало быть, если кит откроет пасть в бедном едой пространстве, он только еще больше проголодается! Чтобы этого не происходило, и нужно Большое пещеристое тело: с помощью миллионов нервных окончаний оно позволяет определить, стоит ли животному-гиганту открывать пасть и фильтровать воду через ус (на фото внизу – щетинки по краям нёба кита).

Большое пещеристое тело. Волосы по бокам – так называемый китовый ус

Кстати, отметим, что во время исследований ни одного полярного кита не пострадало во имя науки. Ученые изучали головы китов, забитых в Беринговом проливе чукчами и инуитами – только им разрешено охотиться на этих редких животных в рамках программ сохранения народных промыслов. Иные виды добычи китов – в том числе и под предлогом научных исследований – во всем мире категорически запрещены.

Фото: Carl Buell и Carl Zimmer для National Geographic.